# Egipto: otra tormenta inminente en el desierto

David Werner

Las paradojas que subyacen al estado de salud y desarrollo en Egipto están simbolizadas gráficamente por la urbanización de las pirámides. Las pirámides ya no dominan un desierto vacío, como se describe en nuestros libros escolares. En cambio, se agachan tristemente en las afueras de El Cairo, la segunda ciudad más grande del mundo con una población en rápido crecimiento de unos dieciséis millones. Después de conducir en un tráfico contundente frente a miles de edificios modernos y masivos, el visitante finalmente vislumbra entre la niebla tóxica las puntas de las pirámides, que se agachan como verrugas más allá de los rascacielos y los imponentes hoteles de cinco estrellas.

Al llegar a las pirámides, que, visto de cerca, son en efecto colosales, la comercialización caleidoscópica de estas tumbas antiguas es abrumadora. Los vendedores compiten para vender todo, desde paseos en camello hasta Coca Cola, y un grupo de empresarios cuasigubernamentales y cuasi privados venden boletos en cada paso del camino hacia las tumbas reales. Tal despojo de grandeza solo se corresponde con la profanación igualmente emprendedora de las Cataratas del Niágara.

En vista de la enorme riqueza de Egipto y la gran cantidad de ayuda exterior de los Estados Unidos que recibe ($ 2.4 mil millones en 1990, solo superada por Israel), el estado general de salud de su gente es bastante pobre, especialmente el de sus niños:

  • UNICEF informa que la tasa de mortalidad infantil (TMI) es de 67 por cada 1,000 nacimientos vivos (en comparación con 42 en Jordania y 10 en Israel) .1

  • La tasa de mortalidad de menores de cinco años es de 94 por 1000 (en comparación con 55 en Jordania y 12 en Israel) .2

  • La mortalidad materna varía de 190 a 380 por cada 100,000 nacimientos, según la región (en comparación con 5 por cada 100,000 en Israel).

  • La desnutrición severa es poco frecuente y afecta aproximadamente al 3% de los niños. Sin embargo, la desnutrición leve es común entre los niños pequeños, afecta a más del 60% de ellos en algunas áreas, y la anemia es un problema importante en todo el país.

  • Uno de cada tres niños tiene retraso en el crecimiento de moderado a grave.

  • Aunque la mortalidad infantil ha disminuido constantemente desde 1974, el mal estado nutricional de los niños no ha mejorado en los últimos diez años (a pesar de muchas intervenciones nacionales e internacionales dirigidas a la salud y supervivencia infantil).

La persistencia de la pobreza y la mala salud en Egipto, a pesar de su considerable riqueza y su enorme ayuda exterior, se debe en parte al sistema político-económico esquizofrénico del país.

Los egipcios llevan mucho tiempo acostumbrados a la centralización y la burocracia, que se introdujeron bastante temprano en la historia del país. Para la época del Reino Medio (1500 a.C.), todas las tierras aptas para la agricultura se habían dividido en parcelas, las personas pagaban impuestos en forma de cultivos y un sistema de trabajo por Corvea (trabajo periódico no remunerado requerido a los ciudadanos por los funcionarios del gobierno local) estaba en su lugar. Fue este nivel de organización lo que hizo posible la construcción de las pirámides.

A partir de la década de 1950, Egipto ha sido agresivamente ayudado e influenciado ideológicamente, primero por la Unión Soviética, luego por los Estados Unidos. Desafortunadamente para la mayoría de su gente, Egipto ha mantenido algunas de las peores características de las ideologías soviética y estadounidense. Desde el paradigma soviético, Egipto ha conservado las estructuras centralizadas de control social del estado policial, al tiempo que ha abandonado muchas de las características igualitarias del socialismo. Y desde el sistema de libre mercado de los Estados Unidos, ha conservado la mística del crecimiento económico del perro come-perro, sin importar los costos sociales y sin alcanzar un verdadero proceso democrático.

Después de llegar al poder en 1952, y especialmente desde la crisis del canal de Suez de 1956 (cuando Inglaterra, Francia e Israel invadieron conjuntamente la región del Sinaí de Egipto en respuesta a la reacción nacionalización del Canal por parte de El Cairo), Gamal Abdel Nasser se dirigió a la URSS para recibir instrucciones y asistencia, y adoptó lo que se ha llamado “socialismo árabe”. Como resultado, la constitución de Egipto contiene muchos mandatos progresivos, incluido un extenso programa de redistribución de tierras, atención médica gratuita y educación gratuita. Hace un llamamiento a la nacionalización de las principales industrias y servicios públicos, y garantiza empleos gubernamentales a todos los graduados universitarios. Sin embargo, bajo Nasser, en línea con el prototipo soviético, todos los aspectos de la sociedad estaban controlados central y fuertemente. Aun así, Nasser disfrutó de un fuerte apoyo popular gracias a su nacionalismo panárabe y a sus esfuerzos por lograr una distribución más justa de los recursos y servicios.

Después de la muerte de Nasser en 1970, su sucesor Anwar Sadat cambió la lealtad del país a los Estados Unidos, recibiendo a cambio grandes cantidades de ayuda militar y económica. La “política de puertas abiertas” de Sadat condujo a una gran afluencia de multinacionales estadounidenses y europeas. Dado que las corporaciones extranjeras están legalmente obligadas a realizar transacciones comerciales en forma de empresas conjuntas, esto crea una oportunidad para que una pequeña minoría de egipcios gane grandes sumas de dinero, muchas de las cuales invierten en el extranjero.

A medida que el sistema de libre mercado adquirió mayor influencia sobre la economía egipcia durante la administración de Sadat, las reformas igualitarias introducidas bajo Nasser comenzaron a erosionarse. Esto sucedió en parte porque Nasser no había logrado realizar cambios importantes en el rígido sistema de clases del país. La tierra y la riqueza nuevamente tendieron a concentrarse en cada vez menos manos (aunque la tierra todavía se distribuye de manera más equitativa que en muchos otros países del Tercer Mundo). Los precios subieron más rápido que los salarios, y el poder adquisitivo de los pobres disminuyó. La brecha entre ricos y pobres se hizo más amplia.

En respuesta al creciente descontento, el gobierno centralizado se volvió cada vez más represivo. La red de policías de seguridad se expandió y crecieron las violaciones de los derechos humanos. Se prohibió la organización comunitaria no autorizada. Solo se permitieron las uniones laborales controladas por el gobierno (“sindicatos”) y se prohibieron las huelgas por salarios más altos o derechos de los trabajadores.

La crisis alcanzó su punto máximo en 1979, cuando el gobierno eliminó abruptamente su subsidio a los alimentos básicos, el azúcar y el combustible, lo que provocó que los precios se duplicaran de inmediato. El resultado fue la llamada “revolución del pan”. La gente se amotinó en las calles y saqueó edificios públicos y almacenes. El levantamiento fue rápida y brutalmente reprimido por las fuerzas de seguridad.

La crisis en la atención médica egipcia se debe en gran parte al extraño choque entre Sistemas "socialistas árabes" y de "libre mercado".

Durante la última década, la combinación de políticas socialistas y de libre mercado, cada una obstruyendo los beneficios de la otra, ha producido una tragicomedia de proporciones gigantescas. (Para empeorar las cosas, el gobierno ha estado tratando desesperadamente de realizar un acto de equilibrio entre, por un lado, las fuerzas poderosas y conservadoras de las grandes empresas extranjeras e internas y, por el otro, el impulso radical de dos a menudo - grupos revolucionarios antagónicos: fundamentalistas islámicos y los restos de la izquierda Nasser.) La paradoja resultante se extiende a todos los sectores, pero es primordial en salud y educación.

Crisis de atención médica en Egipto

La crisis en la atención médica egipcia, como en la sociedad egipcia en general, se debe en gran parte al extraño choque entre sistemas “socialistas árabes” y de “libre mercado”. La atención médica, que según el plan nacional de salud lanzado durante el régimen de Nasser se suponía que estaría disponible gratuitamente para toda la población, se ha vuelto cada vez más costosa o no disponible para muchas personas en los últimos años, en parte debido a la “privatización ad hoc” de servicios públicos. Sin embargo, la situación es compleja.

Desde los días de Nasser, la escuela de medicina, como todas las formas de educación a través de la formación profesional, en teoría ha sido gratuita. La selección de quién estudiará para cada profesión está determinada en gran medida por el promedio de calificaciones en la escuela secundaria. Los que obtienen la puntuación más alta van a la medicina; siguiente más alto, ingeniería; a continuación, la ley, etc. (Este sistema ha hecho posible el ingreso de mujeres a estas carreras: ahora representan el 50 por ciento de las clases de medicina y el 30 por ciento de las clases de ingeniería).

Al graduarse, todos los médicos y otros profesionales tienen garantizado un trabajo en el gobierno. (Incluso hoy, a pesar de la reciente división de empresas y servicios públicos, más del 50% de la fuerza laboral todavía está empleada por el estado).

Sin embargo, no hay suficientes puestos gubernamentales para contratar a todos los médicos que se gradúan de las muchas escuelas de medicina del país. El gobierno tampoco tiene el dinero para pagarlos.

Por otro lado, la matrícula en las escuelas de medicina de Egipto sigue siendo alta, en parte porque un título de medicina brinda prestigio y un estatus más alto. Como resultado, las aulas están llenas. La calidad de la formación, y por lo tanto la competencia de los médicos, sufre gravemente por el hacinamiento. (Se dice que más de 60 estudiantes deben compartir un cadáver, y que la experiencia clínica igualmente se ha reducido).

Detrás de la crisis de salud se encuentra la crisis económica. Como la mayoría de los países del Tercer Mundo, Egipto ha acumulado una enorme deuda externa. Para garantizar que el país siga pagando la deuda, el FMI (Fondo Monetario Internacional) y el Banco Mundial han ordenado que el gobierno siga una “política de ajuste económico” que implica recortar el gasto público (incluido el gasto en salud y educación) y entregar las industrias controladas por el estado al sector privado. Todo esto, por supuesto, significa menos empleos gubernamentales.

Después de graduarse, los médicos jóvenes, como todos los demás profesionales, deben esperar en el limbo a un puesto en el gobierno. Hace tres años, el período de desempleo antes de obtener un puesto era de dos años. ¡Los graduados de hoy deben esperar hasta siete años!

Para empeorar las cosas, cuando los médicos jóvenes son asignados por fin a un puesto en un hospital o clínica, su salario inicial mensual es de 70 libras egipcias (EP), alrededor de US $ 25. Los profesores de medicina reciben un salario igualmente bajo. Nadie puede cuidar adecuadamente a una familia con tan poco. A los médicos no les queda más remedio que practicar la medicina privada, y muchos se corrompen.

A medida que esta corrupción se institucionaliza cada vez más, erosiona el plan nacional de salud. Hasta hace poco, los médicos practicaban en su clínica gubernamental por la mañana, luego practicaban en privado por la tarde, cobrando durante el último período tanto por sus servicios como por los medicamentos suministrados por el gobierno (que se suponía que eran gratuitos). Con demasiada frecuencia, los médicos aclaran a sus pacientes que, si desean una buena atención, es mejor que vengan por las tardes y paguen. Si bien esta práctica era ilegal, el gobierno generalmente hizo la vista gorda.

Hoy la situación es aún peor. Incluso se ha abandonado la pretensión de un servicio nacional de salud equitativo (excepto en papel y en retórica). Los médicos pueden usar abiertamente los centros gubernamentales como clínicas privadas, cobrando por sus servicios. Esto, por supuesto, significa que las familias pobres a menudo tienen poco o ningún acceso a la atención médica. En suma, la práctica médica privada ha socavado el objetivo del plan nacional de cobertura de salud equitativa y universal. (El mismo proceso ha ocurrido en muchos otros países en desarrollo sujetos a los mandatos de “ajuste” del Norte).

Para agravar aún más el problema, las farmacias y las compañías farmacéuticas (anteriormente propiedad y administradas por el estado) también han sufrido las políticas de privatización y de poner las ganancias ante las personas. Más de 35,000 medicamentos de marca diferentes se comercializan actualmente en Egipto. La mayoría de estos productos son irracionales, peligrosos, caros o confusamente duplicativos. (La Organización Mundial de la Salud enumera solo alrededor de 250 medicamentos como esenciales). En Egipto, como en México y en muchos otros países donde el Gobierno está más preocupado por promover los intereses de las grandes empresas que los de los consumidores, todas las prescripciones de medicinas, excepto los narcóticos duros, se venden sin receta. Para evitar los honorarios de los médicos, muchas personas enfermas consultan a los farmacéuticos directamente. Y los farmacéuticos, que también están gravemente mal pagados, aumentan sus ganancias prescribiendo de manera flagrante y errónea.

Los doctores hacen lo mismo. No es raro que un niño con un resfriado común o diarrea simple (ninguno de los cuales requiera ningún medicamento) reciba cinco o más medicamentos diferentes, a menudo incluyendo dos o tres altamente tóxicos, caros e inútiles (para estas enfermedades) antibióticos

El resultado neto de la combinación incompatible de medicina socializada y privada es una situación en la que ni los médicos ni los clientes están satisfechos, la calidad de la atención es a menudo muy pobre (especialmente para las personas que no pueden pagar), y los más necesitados reciben el Menos ayuda. Tales circunstancias ayudan a explicar las tasas de mortalidad persistentemente altas de Egipto.

La escolarización en Egipto: una guerra contra los pobres

El sistema educativo en Egipto ha sufrido un destino similar al sistema de salud, y por razones similares. Los maestros de escuela, como los médicos, reciben un salario base de solo 70 EP por mes, muy poco para sobrevivir. En consecuencia, miles de los mejores maestros (como muchos de los mejores médicos y otros profesionales) han dejado Egipto para trabajar en los estados del Golfo ricos en petróleo, donde los salarios son de 10 a 20 veces más altos.

Debido a esta extensa ‘fuga de cerebros’, el tamaño promedio de clase en las escuelas primarias y secundarias es ahora de 42 niños (en comparación con 23 hace solo unos años). Esto hace que la enseñanza efectiva sea difícil, especialmente para los maestros menos capaces que quedaron después del éxodo al Golfo.

Al igual que con los médicos, los bajos salarios de los maestros de las escuelas públicas egipcias los obligan a “practicar en privado”. Muchos a propósito no enseñan bien a sus alumnos en la escuela, de modo que aquellos que quieren aprobar sus exámenes tienen que pagar por tutorías privadas después de horas.

Esta privatización de facto de la educación pública significa que solo aquellos niños cuyos padres pueden pagar las lecciones pueden aprobar los exámenes. Este hecho explica en parte la alta tasa de deserción (34%) en los primeros años de la escuela primaria y la prevalencia de bajas tasas de alfabetización (niños 65%, niñas 35%) a pesar de la alta inscripción inicial*. La tasa de alfabetización de Egipto no ha mejorado en los últimos diez años.*

## Reforzando el subdesarrollo: las consecuencias del gobierno autoritario

El triste estado de los servicios de salud y la educación pública de Egipto se debe en parte al sistema de libre mercado y a las “políticas de ajuste económico” impuestas a Egipto por las potencias occidentales. Pero también es en parte el resultado del sistema de control social altamente centralizado y autoritario del gobierno egipcio. A las personas se les permite decir muy poco en los eventos que determinan su salud y sus vidas. El estado tiene autoridad absoluta, que hace cumplir con mano dura a través de un sistema masivo y costoso de la “seguridad policial”.

Me dijeron que uno de cada cinco egipcios es de alguna manera parte de la red de seguridad

Me dijeron que uno de cada cinco egipcios es de alguna manera parte de la red de seguridad, ya sea como miembro del ejército, la policía o la policía secreta, o como guardia o informante. Otros me han dicho que esto es una exageración, pero están de acuerdo en que el sistema de seguridad es inmenso y omnipresente.

Durante mi visita se hizo evidente que las fuerzas de seguridad son muy eficientes para prevenir una organización popular efectiva. Dada la gravedad del subdesarrollo, el deterioro de la salud, la educación y otros servicios públicos, y la creciente brecha entre ricos y pobres, no es de extrañar que el gobierno egipcio dependa tanto de sus políticas de seguridad para mantener a la gente en línea. De hecho, solo un sistema tan represivo puede explicar por qué las personas pobres y de clase trabajadora, sin mencionar a los médicos, maestros de escuela y otros profesionales, toleran un subempleo tan alto y salarios bajos sin organizarse y luchar por un sistema más justo.

Programa de control de diarrea de Egipto: una ‘historia de éxito’ se dirige al desastre”

En vista del fracaso del plan nacional de salud para proporcionar atención médica asequible a todos los ciudadanos, el Ministerio de Salud de Egipto se vio obligado a buscar alternativas provisionales. Con el asesoramiento y la financiación de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), lanzó una serie de programas ‘verticales’ (de arriba hacia abajo), cada uno de los cuales se centró en un solo problema de salud de alta prioridad y se dirigió a una población específica de alto riesgo, generalmente niños. El objetivo de los programas, dictados más por las necesidades de los políticos y consultores que por los de las familias, es reducir las tasas de mortalidad, con poca preocupación por mejorar la calidad de vida general de los niños. Porque (como los trabajadores de salud pública aprenden temprano) son los resultados cuantitativos más que cualitativos los que cuentan con el tablero de juego del establecimiento internacional de salud y desarrollo.

Las dos principales campañas de supervivencia infantil en Egipto han sido la Inmunización y la Terapia de Rehidratación Oral.

La tasa de mortalidad por diarrea puede reducirse significativamente a largo plazo solo mediante un enfoque que aborde el problema de la desnutrición infantil.

La campaña de Terapia de Rehidratación Oral (TRO) tiene como objetivo reducir la muerte infantil por diarrea. Dado que los niños en su mayoría mueren de diarrea debido a que demasiado líquido sale de sus cuerpos (deshidratación), la campaña de TRO se centra en enseñar a las madres a dar mucho líquido a los niños con diarrea. En la campaña de TRO de Egipto, esto se hace proporcionando a las madres pequeños paquetes de ‘SRO’ (‘sales de rehidratación oral’) para mezclarlas con agua y dárselas al niño enfermo.

La campaña ha enseñado a las madres egipcias sobre la SRO a través de centros de salud, escuelas y una serie de anuncios televisivos de un minuto. Esta forma de ‘marketing social’ a través de la televisión ha sido muy efectiva, ya que el 85% de las familias tienen televisores, incluso aquellos que viven en chozas de cartón.

Se ha debatido mucho sobre la idoneidad del programa TRO de Egipto. Por un lado, se ha proclamado internacionalmente como una de las mayores historias de éxito de la ‘Revolución de supervivencia infantil’. Los estudios más recientes muestran una tasa de uso del 51% por parte de las madres, y se informa que la mortalidad infantil por diarrea en Egipto ha disminuido notablemente desde que comenzó el programa.

Por otro lado, el costo del programa TRO de Egipto ha sido excepcionalmente alto y, según muchos, poco realista. Esto plantea la cuestión de si los avances pueden ser sostenidos.

Un problema relacionado es que el programa TRO ha hecho poco o nada para corregir el estado nutricional insatisfactorio de los niños egipcios. Existe un círculo vicioso entre la diarrea y la desnutrición, cada uno empeorando al otro. Un exitoso programa de TRO, que necesariamente enfatiza la importancia de dar comida y bebida a los niños con diarrea, debería producir una mejora en el nivel nutricional de los niños, así como una disminución de la mortalidad. Sin embargo, como se mencionó anteriormente, el mal estado nutricional de los niños pequeños de Egipto no ha mejorado en los últimos diez años. Esto genera preocupación sobre la efectividad general del programa de SRO y su probabilidad de mantener una disminución en la mortalidad infantil. Claramente, la tasa de mortalidad por diarrea puede reducirse significativamente a largo plazo solo mediante un enfoque que aborde el problema de la desnutrición infantil.

Quizás la mayor barrera para la sostenibilidad del programa de control de diarrea de Egipto es que se centra en los paquetes de SRO, que para facilitar la comercialización se han promovido como si fueran medicamentos. Muchos críticos creen que enseñar a las madres a preparar bebidas apropiadas en casa (que se pueden hacer con azúcar o un cereal, combinado con un poco de sal) es un enfoque mucho más sostenible y empoderador, ya que evita incurrir en los costos del paquete de SRO producido en paquetes de fábrica y, en su lugar, alienta la autosuficiencia.

Hasta ahora, SRO ha sido fuertemente subsidiado por USAID. Cada “diez paquetes” de paquetes de SRO (suficientes para controlar el caso promedio de diarrea infantil) ahora cuesta a una familia menos de la mitad de una libra egipcia (EP). Sin embargo, cuando USAID termine su apoyo multimillonario al programa TRO de Egipto en septiembre de 1991, el subsidio terminará. En ese momento, el Ministerio de Salud espera hacer que el programa sea “económicamente sostenible” vendiendo los paquetes de SRO al costo. Esto significa que el precio del ‘paquete de diez’ de ORS aumentará a 1.50 EP. Cuando se considera que muchas familias egipcias ganan tan solo 600 EP por año (o menos de 2 EP por día), queda claro que cobrar a las madres 1.50 EP por SRO no es realista. Ese tipo de gasto cada vez que un niño tiene diarrea (que para una familia numerosa puede ser un tercio del tiempo) podría reducir tanto el presupuesto alimentario de una familia pobre que “conseguir los paquetes” podría tener un impacto negativo en la nutrición y supervivencia infantil.

Cuando hablé sobre esto con el equipo del Proyecto de Control Nacional de Enfermedades Diarreicas (NCDDP) en El Cairo, reconocieron que terminar el subsidio a los paquetes de SRO crearía un problema. Pero, frente a sus limitaciones económicas, no vieron otra alternativa. Algunos de los líderes del equipo cuestionaron si la promoción de paquetes de SRO podría no haber sido un error, no solo debido a las dificultades con el costo y la sostenibilidad, sino también porque la promoción de SRO en lugar de las bebidas de rehidratación caseras crea dependencia en un producto que puede no estar siempre disponible.

De hecho, en algunas partes de Egipto esto ya ha demostrado ser un problema. En mi visita a la provincia de Beni Suef me dijeron que los paquetes de SRO no habían estado disponibles durante un año porque el oficial de salud a cargo del suministro no había podido reordenarlos.

El argumento a favor de las bebidas de rehidratación caseras se ha visto reforzado por investigaciones recientes en varios países que demuestran que las bebidas de rehidratación a base de cereales son más efectivas para combatir la deshidratación y reducir el volumen de las heces que las bebidas a base de azúcar o glucosa. Además, estas bebidas caseras son más seguras que las SRO (que pueden ser peligrosas si no se agrega suficiente agua) y son nutricionalmente superiores (proporcionan más calorías).

Construyendo sobre tradiciones locales

Una de las mejores estrategias para promover la salud es construir sobre las tradiciones locales. Antes de seleccionar qué método de terapia de rehidratación oral usar, tiene sentido investigar las formas tradicionales en que las madres cuidan a los niños con diarrea y buscar formas de desarrollar estas costumbres locales.

En Egipto, las madres tradicionalmente dan ciertas bebidas a los niños con diarrea. Estos incluyen tés hechos con semillas de hulba (fenogreco) o con hojas de menta y ‘agua de arroz’. Curiosamente, estas mismas bebidas son utilizadas por las madres en muchas partes del mundo. El agua de arroz ahora se reconoce como una bebida de rehidratación efectiva. Se puede hacer aún más efectivo si las madres aprenden a dejar suficiente arroz en el agua para formar una papilla delgada. Dicha bebida es más barata, más segura, más efectiva y más nutritiva que una bebida a base de azúcar o que la bebida a base de glucosa hecha de paquetes de SRO.

Otro remedio casero egipcio para la diarrea presenta una posibilidad aún más emocionante. Aprendí sobre esto mientras visitaba un pequeño programa no gubernamental de salud y desarrollo en Beni Suef, en el área relativamente desfavorecida de la orilla este del Nilo. Cuando un trabajador de salud de la aldea me dijo que a los niños a menudo no les gusta el sabor de la SRO y se niega a beberlo, le pregunté qué les da. Ella dijo que le pide a las madres que preparen una bebida hecha con kishk neshif.

Kishk es un alimento tradicional hecho con trigo y suero de leche de búfalo de agua. El suero se separa de la cuajada colocándola en el estómago de una cabra joven durante un tiempo. En el proceso, el suero se convierte en “fermentado” ‘y desarrolla un olor fuerte y un sabor ácido, algo así como el yogurt. Cuando el suero fermentado está listo, el grano de trigo se lava, se machaca un poco (no lo suficiente como para destruir la forma de los granos), se hierve y luego se mezcla con el suero fermentado. El kishk resultante se enrolla en pequeñas esferas del tamaño de pelotas de golf y se coloca al sol para que se seque. Este kishk neshif (kishk seco) tiene la ventaja de que puede mantenerse hasta un año sin estropearse. Como explicó el trabajador de salud: “El trigo solo se echará a perder. El suero solo se echará a perder. Pero si se juntan y se secan, no se estropean”. Para el tratamiento de la diarrea, el kishk neshif, duro como una roca, se tritura y se hierve en agua para formar una papilla delgada.

Al parecer, los aldeanos reconocen ampliamente a Kishk como un buen tratamiento para la diarrea. Un taxista en El Cairo, al escucharnos hablar de kishk neshif, comentó que “es bueno para un malestar estomacal”. Y un participante libanés en el taller sobre atención primaria de salud dijo que le había dado kishk a su hijo como alimento para el destete y para la diarrea.

Los nutricionistas y los investigadores de control de la diarrea aparentemente han pasado por alto el kishk neshif porque las personas educadas lo consideran “primitivo” y “desagradable”. Cuando lo mencioné por primera vez al personal del NCDDP, todos se rieron.

Para llegar a un enfoque más económico, saludable y sostenible, la imagen de la SRO como medicina mágica tendrá que ser deshecho.

Pero kishk neshif merece un estudio cuidadoso. Hasta hace poco, los nutricionistas en el sur de África desaconsejaban que las madres dieran gachas de mijo o maíz fermentadas o “agrias” a sus hijos porque pensaban que estos alimentos tradicionales de destete eran desagradables, malolientes y presumiblemente no saludables. Pero por fin alguien los estudió y descubrió que las gachas agrias son, de hecho, alimentos ideales para el destete. La acidez que viene con la fermentación retrasa el deterioro, por lo que las gachas se pueden mantener de forma segura hasta por una semana. Además, el proceso de fermentación hace que el grano sea más fácil de digerir para los niños pequeños. Y, quizás lo más importante, la fermentación disminuye la viscosidad de las gachas, haciendo una mezcla blanda sea más rica en energía. Esto es importante porque con muchas gachas de cereal el estómago de un niño se llena antes de que coma lo suficiente como para proporcionar la energía (calorías) que necesita para una nutrición adecuada. Las gachas agrias, que tienen proporcionalmente más calorías por el mismo volumen, ayudan a solucionar este problema.

En Mozambique, las madres usan tradicionalmente parches agrios similares para el tratamiento de la diarrea de sus hijos, a menudo con excelentes resultados. Hay un creciente interés en realizar más investigaciones. La evidencia sugiere que en áreas donde las gachas agrias se usan habitualmente como alimentos para el destete, pueden ser, con mucho, la mejor solución para la rehidratación oral. Están “listos y esperando” en la mayoría de los hogares con niños pequeños, duran hasta una semana sin estropearse y tienden a ser más fácilmente aceptados por los niños que las SRO. También existe la posibilidad (aún no comprobada) de que el efecto bacteriostático de las gachas agrias ayuda a combatir los agentes infecciosos que causan la diarrea.

Kishk neshif es el equivalente egipcio de las gachas agrias tradicionales en el sur de África. Su potencial como alimento para el destete y para la rehidratación oral merece un estudio serio. En las áreas donde se usa tradicionalmente, podría posiblemente proporcionar una solución más barata, más efectiva y más sostenible para la rehidratación oral, una que haga que las personas sean más autosuficientes, y que no solo combata la deshidratación sino que también ayude a superar el problema de la desnutrición infantil, que es la causa subyacente de la alta tasa de mortalidad por diarrea.

El mayor problema para promover el uso de kishk neshif o cualquier otra bebida de rehidratación casera es que la rehidratación oral ya ha sido medicalizada y mistificada. Para llegar a un enfoque más barato, más saludable y más sostenible, la imagen de la SRO como medicina mágica tendrá que deshacerse. Se requerirá un gran esfuerzo educativo para ayudar a las personas a recuperar la confianza en su capacidad de autocuidado y reconocer que gastar su dinero en medicamentos innecesarios en lugar de alimentos puede ser peligroso para su salud. Dicha educación debe ser parte de un enfoque completamente nuevo, más empoderador y más centrado en las personas para satisfacer las necesidades de salud. Para una solución a largo plazo al problema de la muerte por diarrea, este tipo de enfoque liberador es esencial.

¿Qué se necesitará para lograr mejoras duraderas de salud en Egipto?

La razón principal de mi viaje a Egipto fue participar en un programa de capacitación dirigido por el Instituto de Asuntos Culturales y AMIDEAST y patrocinado por UNICEF y el Consejo Árabe para la Infancia y el Desarrollo. Titulado “Atención primaria de salud a través de la participación efectiva”, el programa se basó en la premisa de que “cuando las personas trabajan juntas para analizar y satisfacer sus propias necesidades de salud, pueden producirse importantes mejoras en la salud”. Se habló mucho sobre el empoderamiento, pero cuando se llegó a señalar en un foro tan abierto, que los factores sociopolíticos pueden perpetuar la mala salud, los líderes del programa de capacitación, que viven y trabajan en Egipto, se mostraron reacios a ser muy específicos.

Intentar cualquier tipo de actividad comunitaria autónoma sin aprobación oficial es someterse a represalias severas.

Teniendo en cuenta el hecho de que una “planta” de la policía de seguridad egipcia estaba casi seguramente entre los participantes, tal precaución por parte de los organizadores es comprensible. Pero había una cierta ironía, y contraproductividad, en la realización de un programa de capacitación “participativo” en el que los obstáculos para adoptar un enfoque centrado en las personas para la atención de la salud no podían discutirse con franqueza.

Llegar a la raíz de las necesidades de salud en Egipto ciertamente tomará más que talleres sanitizados con cautela sobre “Participación activa”. En este estado autoritario y centralizado, con sus estructuras de poder rígidas y jerárquicas que ejercen la regulación del control social hasta el nivel de la aldea, ni la Atención Primaria de Salud ni la ‘participación efectiva’ de personas desfavorecidas es posible, al menos no en el sentido más completo. La acción de salud y la ‘participación’ de las personas se aprueban oficialmente solo si se les despoja de su potencial de poder y liberación. Intentar cualquier tipo de actividad comunitaria autónoma sin la aprobación oficial es someterse a represalias severas.

¿Entonces cuáles son las alternativas?. El plan nacional de salud, con su objetivo de “salud para todos”, ha fallado. Y, como hemos visto, es poco probable que las intervenciones de salud selectivas, “verticales”, a pesar de su gran financiamiento externo, tengan un impacto importante o duradero en la salud. Las soluciones tecnológicas como la SRO, aunque pueden proporcionar beneficios medibles a corto plazo, son poco prometedoras a largo plazo porque no hacen nada para corregir (e incluso pueden ayudar a perpetuar) las causas sociales subyacentes de la mala salud.

Es poco probable que el pésimo estado de salud de Egipto mejore mucho sin un cambio social y político de gran alcance. Las mejoras sustanciales solo serán posibles en una sociedad más libre y democrática, no en la falsa democracia de un sistema de libre mercado dirigido por una élite rica. Las ganancias duraderas solo se pueden lograr a través de un movimiento de masas que exija un enfoque de salud y desarrollo basado en la equidad, la autodeterminación y la verdadera participación.

El Fermento de la Tormenta

El cambio sociopolítico de gran alcance parece estar más lejos en Egipto que en algunas otras partes subdesarrolladas del mundo, como América Central, Sudáfrica y Filipinas. Pero hay una serie de grandes tendencias convergentes en Egipto que pueden precipitar una lucha de base amplia por el cambio más rápido de lo esperado:

  • Primero, la situación socioeconómica en Egipto se acerca rápidamente al punto de ruptura. El poder adquisitivo de los pobres está disminuyendo, mientras que hay una explosión en el número de personas marginadas que subsisten en las zonas rurales y en los vastos barrios marginales urbanos en gran parte ocultos. (Digo “ocultos” porque, en lugar de vivir en enormes campamentos como en Bombay, los pobres urbanos de Egipto están ubicuamente dispersos en callejones y grietas entre los edificios imponentes del ‘sector formal’. En la parte trasera de los rascacielos y edificios de apartamentos hay innumerables casuchas de barro, como madrigueras de termitas, rodeadas de una variedad de pollos, burros, cabras y niños barrigones. La pobreza se está volviendo cada vez más severa y aparente.

  • Segundo, el modelo de desarrollo de libre mercado, orientado al crecimiento y goteo, ha fracasado. Más médicos y medicamentos han traído costos más altos y una calidad de atención deficiente. Más profesionales y funcionarios han traído una marea creciente de burocracia, mala administración y corrupción. Más ayuda extranjera ha traído una mayor militarización, junto con la deuda y los mandatos de ajuste para reducir los servicios públicos y los subsidios, privando aún más a los pobres. Mas grandes y mejores proyectos de “desarrollo”, como Aswan y las Presas Altas, han traído epidemias de enfermedades (esquistosomiasis), devastadores cambios climáticos (aumento de la temperatura) y graves daños ambientales (salinidad de las tierras agrícolas, etc.). Más medidas de seguridad han traído menos seguridad y un creciente descontento social.

La combinación de los crecientes disturbios entre la clase media y la creciente privación entre la mayoría pobre es el caldo de cultivo de la revolución.
  • Tercero, el sistema jerárquico y centralizado no solo subdesarrolla aún más a los pobres, sino que también está teniendo un impacto cada vez más negativo en la clase media. Los graduados universitarios toleran la larga espera del empleo y los salarios mezquinos, y los ciudadanos frustrados toleran la corrupción y la privatización de los servicios públicos, solo porque el sistema de seguridad dominante impide la organización popular y las huelgas. (Un reciente intento de huelga condujo al encarcelamiento de 200 trabajadores.) La tortura de prisioneros políticos es una práctica habitual.

  • Cuarto, la crisis del Golfo Pérsico y la guerra que culminó han puesto fin a la “válvula de seguridad” de la emigración de trabajadores expertos a los países ricos en petróleo. Hasta hace poco, la economía de Egipto se había mantenido a flote con el dinero que los trabajadores migrantes en el Golfo envíaban a sus familias. Pero ahora, en lugar de devolver dinero, los trabajadores han regresado para competir en el mercado laboral calificado ya saturado. Agravando aún más esta recesión hay una caída en la industria turística, que durante mucho tiempo ha sido una fuente importante de ingresos para Egipto. Debido primero al espectro y luego a la realidad de la guerra, junto con la amenaza asociada del terrorismo, el turismo se ha reducido drásticamente. Cuando estuve en Egipto en noviembre, los hoteles de cinco estrellas de El Cairo y Alejandría parecían pueblos fantasmas. Como resultado, el desempleo se ha exacerbado aún más.

La combinación de los crecientes disturbios entre la clase media y la creciente privación entre la mayoría pobre es el terreno de cultivo de la revolución. En un intento de cortar esa posibilidad de raíz, el gobierno egipcio tomó medidas para que las elecciones nacionales de noviembre de 1990 parecieran más democráticas. Pero los partidos de oposición, seguros de que la votación sería manipulada como de costumbre, boicotearon las elecciones. Como una expresión silenciosa de protesta (y quizás una acción más genuinamente participativa que la votación real), solo el 25% de los votantes registrados acudieron a las urnas. Este voto no relatado de la “no confianza” debe ser muy inquietante para aquellos en posiciones de poder.

El creciente descontento en Egipto y otros países de Medio Oriente aliados con los Estados Unidos puede ser una de las razones por las cuales el gobierno de los Estados Unidos se apresuró tan rápidamente a la guerra del Golfo. El 28 de noviembre, el ex secretario de Estado Henry Kissinger advirtió al Comité de Servicios Armados del Senado de EE.UU. que un retraso en el uso de la fuerza contra Irak sería un error porque el continuo enfrentamiento en el Golfo “desestabilizaría … a los estados árabes moderado”. 3

Kissinger tenía razón. Un enfrentamiento prolongado en el Golfo Pérsico ciertamente habría tenido un efecto desestabilizador en Egipto y los otros estados árabes pobres en petróleo. Sin embargo, queda por ver si la precipitada guerra y la derrota iraquí frenarán la creciente ola de revueltas populares. La reducción del empleo de los migrantes en los países ricos en petróleo, que implica el regreso de millones de nuevos trabajadores calificados a las economías deprimidas y las burocracias corruptas de sus países de origen, es una fórmula probable para el levantamiento popular. En Egipto, como en otras naciones árabes pobres en petróleo, hay una nueva “revolución del pan” en el horno, y esta vez será liderada por el enorme grupo de graduados universitarios desempleados, profesionales mal pagados y trabajadores repatriados desempleados.

La guerra del Golfo, aún en pleno apogeo, aún puede ser la gota que colma el vaso, provocando una lucha popular desde hace mucho tiempo por una sociedad más sana, más equitativa y más verdaderamente democrática.

Nuevos vientos de cambio

Mis primeras impresiones de Egipto me llevaron a creer que los cambios sociales y políticos de largo alcance necesarios para una mejora generalizada de la salud todavía estaban muy lejos. A pesar de (o quizás debido a) las dificultades cada vez mayores y el estado policial de mano dura, la gente en Egipto parecía más sumisa, más resignada, que sus contrapartes en muchos de los países de América Latina, el Lejano Oriente o África del Sur.

Pero gradualmente descubrí que también en Egipto hay una gran cantidad de impulso para el cambio. En la actualidad es bastante discreto, como los asentamientos ocultos pero generalizados de ocupantes ilegales de El Cairo. Sin embargo, las cosas claramente no son tan difíciles en Egipto como aparecieron a primera vista.

Uno de los frentes para el cambio progresivo en Egipto es la provincia de Ismailia, que limita con el Canal de Suez. Ismailia se ha comparado con el estado de Kerala en India, ya que aunque es una de las provincias más pobres, sus estadísticas de salud, matriculación escolar y otros indicadores de bienestar social son mejores que en la mayoría de las otras provincias egipcias. Además, al igual que Kerala, Ismailia brinda más servicios públicos a su ciudadanía y tiene una distribución de tierras y riqueza algo más equitativa que muchas otras regiones.

El gobernador de Ismailia es famoso —o, en algunos círculos, infame— por su enfoque informal y muy humano. (Cuando los líderes de nuestro programa de capacitación regional fueron a verlo, me presionaron para que usara una corbata, un acto de conformidad al que me resisto infantilmente. Cuando el gobernador salió de su oficina para saludarnos, estaba tan casual y descuidado que pensamos que era un conserje. Pronto nos tranquilizó. Cuando le dije entre risas que me habían acosado para que usara una corbata, insistió en que me la quitara, lo cual hice felizmente).

La razón por la cual el taller sobre ‘Atención primaria de salud a través de la participación efectiva’ se realizó en Ismailia fue porque el gobernador de Beni Suef, donde los organizadores establecieron un programa comunitario, se había negado a permitir el taller en su estado. (Tal rechazo rotundo en Egipto es normal para el curso. Para la mayoría de la clase dominante, la ‘participación efectiva’, incluso con el propósito de mejorar la salud, huele a subversión). Por el contrario, el gobernador de Ismailia dio la bienvenida al taller potencialmente progresista con los brazos abiertos.

Debido a que ha respondido a las necesidades de la gente común, el gobernador de Ismailia es inmensamente popular y, una rareza en Egipto, ha sido elegido para un tercer mandato. Un hombre inusual en sus cuarenta y tantos años, en muchos sentidos no está sincronizado con el sistema político egipcio. En su tiempo libre, estudia para un doctorado en ciencias políticas. Su disertación es sobre el impacto de la deuda externa en los países pobres.

Este notable gobernador ha prestado apoyo a muchas medidas progresivas en Ismailia. Uno de estos es el enfoque único de la escuela de medicina de la Universidad de Suez. En marcado contraste con la mayoría de las escuelas de medicina en Egipto, que son enormes y superpobladas, la Escuela de Medicina de Suez acepta una pequeña cantidad de estudiantes. Reconoce que el país no necesita más, sino mejores médicos. El aprendizaje está fuertemente orientado a la comunidad y ‘basado en problemas’. No se dan conferencias formales. Más bien, los estudiantes hacen sus propios estudios en grupos pequeños, utilizando a los instructores como especialistas y asesores. Me encantó saber que “Donde no hay doctor” y “Cómo ayudar a los trabajadores de la salud a aprender” (tanto en inglés como en árabe) se están utilizando como libros de texto básicos en el programa de capacitación para la salud comunitaria en la Escuela de Medicina de Suez.

Tuvimos la oportunidad de visitar una de las aldeas donde los estudiantes graduados de la Escuela de Medicina de Suez estaban haciendo un ‘proyecto de campo’ para obtener un certificado en la práctica comunitaria. El programa fue excepcional porque, a pesar de la estructura jerárquica de poder de la sociedad egipcia, el equipo visitante había logrado fomentar un grado de participación activa y organizada entre varios subgrupos de la comunidad. Me impresionó enormemente el compromiso y la integridad de los jóvenes médicos. A diferencia de muchos médicos, que generalmente tienen dificultades para relacionarse con otras personas como iguales y no imponen sus ideas, el grupo realmente escuchó a los aldeanos y rediseñó sus planes iniciales en consecuencia.

Por ejemplo, el equipo médico originalmente había planeado capacitar a un grupo de niñas mayores como trabajadoras de salud de la comunidad. Pero, al reunirse con los aldeanos, encontraron con sorpresa que ni las niñas ni sus padres estaban interesados ​​en convertirse en trabajadores de la salud. Las chicas dijeron que lo que querían era aprender a leer y escribir. Entonces, los jóvenes doctores archivaron sus planes anteriores y comenzaron un programa de alfabetización para mujeres jóvenes.

Utilizando la metodología liberadora de Paulo Freire, comenzaron centrándose en algunas “palabras clave” que son críticas para el bienestar de las mujeres y los niños, como “madre”, “lactancia materna”, “agua” y “comida”. Las palabras clave se convirtieron en temas de discusión, no solo para promover la alfabetización, sino también para aumentar la conciencia social y enseñar habilidades de salud. A medida que las jóvenes ganaron confianza para expresar sus ideas y preocupaciones, gradualmente mostraron más interés en convertirse en trabajadoras de la salud. (De manera reveladora, los aldeanos pueden haber tenido un sentido más verdadero de sus necesidades relacionadas con la salud que los médicos. Los estudios en muchos países han demostrado una fuerte correlación entre la ‘alfabetización femenina’ y una caída en la mortalidad infantil).

Otro componente emocionante del proyecto de la aldea fue un programa de “NIÑO a niño”. Los jóvenes doctores habían establecido una relación relajada y amistosa con los niños del pueblo. Un grupo de niños se reunía dos veces por semana por las tardes y se turnaban para enseñarse mutuamente bajo la guía de los médicos sobre las necesidades de salud de sus hermanos y hermanas más jóvenes. En mi segunda visita a la aldea (jugué enganchándolo desde el programa de capacitación regional para poder ir), dirigí una sesión enseñando a los niños, y a los médicos jóvenes, sobre la deshidratación y la rehidratación utilizando un “bebé de calabaza”. La respuesta de los niños a este proceso práctico de “aprendizaje basado en el descubrimiento” fue abrumadoramente entusiasta. ¡Qué cambio refrescante después de días de reuniones de adultos demasiado estructuradas!

Aprendí que, a pesar del aparato de seguridad masivo de Egipto, hay muchos grupos progresistas activos en el país, incluidos grupos de derechos humanos, grupos que defienden los derechos de las mujeres y grupos que trabajan por un gobierno más democrático.

Existen también grupos fundamentalistas islámicos, algunos de los cuales toman una posición militante contra el régimen actual (y son objeto de represalias violentas por parte de la policía de seguridad). Estos tienden a ser bastante fanáticos y, a menudo, ultraconservadores. Como dijo un activista social:

Los fundamentalistas son en parte una fuerza positiva porque critican al gobierno y luchan por un cambio radical. Pero también son una fuerza negativa, ya que su visión de la ‘nueva sociedad’ se asemeja a la de Irán bajo el ayatolá Jomeini.

Creo que es mucho más prometedor un movimiento progresivo que podría llamarse la versión islámica de la “teología de la liberación”. Los partidarios de esta escuela de pensamiento están revisando el Corán y enfatizando pasajes que promueven la salud de mujeres y niños, destacan la importancia de compartir y exigen equidad y equidad en las relaciones humanas.

El Corán, por ejemplo, recomienda que las mujeres amamanten a sus bebés durante dos años4, y hace un llamado al padre, si la madre muere o no puede amamantar, a asumir la responsabilidad y encontrar una ‘nodriza’ para el bebé.

El Corán aconseja además, en la “regla de los siete hogares”, que cada familia es responsable del bienestar de quienes viven en las siete casas más cercanas. Si un hogar no tiene nada para comer o necesita ayuda, es la voluntad de Alá que los vecinos ofrezcan comida y asistencia. Además, se espera que todos los buenos musulmanes diezmen (den una décima parte de sus ingresos) a aquellos que están hambrientos, enfermos, discapacitados, viejos o en desventaja.

Sorprendentemente, la incidencia de pobreza extrema acompañada de desnutrición severa en los niños es relativamente baja en Egipto, como en gran parte de la palabra árabe. Esto es cierto a pesar de la alta incidencia de la falta de tierras, el desempleo, los bajos salarios y la desnutrición leve en los niños. Se ha sugerido que una de las razones de esta relativa falta de privación extrema es la práctica islámica del “buen samaritano”.

Con todo, algunas cosas alentadoras están sucediendo en Egipto. Los vientos de cambio comienzan a soplar. Un movimiento de base está surgiendo en el calor de este desierto sociopolítico.

¿Qué podemos hacer?

Aquellos de nosotros de Occidente que nos preocupamos por la salud y la justicia social podemos ayudar presionando a nuestros propios gobiernos, especialmente al gobierno de los Estados Unidos, para que dejen de apuntalar regímenes tiránicos e impongan nuestro modelo de desarrollo neocolonial y profesional. Un paso crucial es retirar todas las fuerzas armadas estadounidenses de la región y evitar el establecimiento de una base militar estadounidense permanente allí. Otra es reducir drásticamente las transferencias de armas externas a los poderes locales.

Es hora de que le demos a la gente del Medio Oriente, y a todo el Tercer Mundo, la oportunidad de construir sus propias sociedades más saludables, más equitativas e independientes. HW

Notas finales

  1. Cifras de 1989 dadas en UNICEF, El estado mundial de la infancia, 1991, págs. 102-103.

  2. Ibíd., Págs. 102-103.

  3. Michael Gordon, “Dos ex jefes militares instan a Bush a retrasar la guerra del Golfo. . . Kissinger Dissents, “New York Times, 29 de noviembre de 1990.

  4. Al Husseini Abdel Maguid Hashim y otros, Child Care in Islam, p. 35)

Lectura sugerida sobre Egipto

Cooper, Mark. La transformación de Egipto. Baltimore: Johns Hopkins, 1982.

El Deeb, Bothayna, Hefny, Kadry, Hussein, Mohamed Amr, Moharram, Sobhi y Oldham, Linda, El Estado de la Infancia Egipcia, junio de 1988. El Cairo: Agencia Central de Movilización y Estadísticas Públicas (CAPMAS) y UNICEF, 1988.

Hapwood, Derek. Egipto: Política y sociedad, 1945-1981. Allen y Unwin, 1982.

Miladi, Samir y Khidhayir, Mahmoud, El estado del niño en el mundo árabe. Amman: Consejo Árabe para la Infancia y el Desarrollo, 1989.

Springborg, Robert. La economía política del Egipto de Mubarek. Colorado: Westview, 1988.

Waterbury, John. El Egipto de Nasser y Sadat: la economía política de dos regímenes. Princeton: Princeton University Press, 1985.

Zaalouk, Malak. Poder, clase y capital extranjero en Egipto: el surgimiento de la nueva burguesía. Reino Unido: Zed Press, 1989.

 

Reacción violenta de la ‘Revolución Verde’ y el ‘Desarrollo’ occidental

Según este niño beduino, Ali, su familia es una de las 10,000 que se han visto obligadas a retomar un estilo de vida nómada como resultado de la ‘Revolución Verde’ en Egipto. Los granos híbridos de alto rendimiento que se introdujeron en las tierras de cultivo fértiles del Delta del Nilo dependen de altas dosis de pesticidas, que a menudo se rocían con aire. Los pesticidas van más allá de las tierras de cultivo y caen sobre la vegetación en la que caminan las cabras y las ovejas, envenenando a los animales. Por lo tanto, durante la temporada de siembra, los pastores de ovejas y cabras se ven obligados a mudarse del Delta con sus animales. Dos veces al año, Ali y su padre, junto con cientos de otros, hacen un viaje de 120 millas a pie con sus rebaños al área de Suez, donde, aunque las cosechas son escasas, la vegetación para el pastoreo no está contaminada. La familia envía a las mujeres y los niños más pequeños en autobús.

Aunque brillante y con ganas de estudiar, Ali todavía no sabe leer ni escribir. El patrón de migración bianual que el uso devastador de pesticidas por parte de los grandes terratenientes hizo necesario hace que la educación formal y el escape de la pobreza sean casi imposibles. El niño quería inscribirse en el programa de alfabetización de adultos, pero hasta ahora solo a las niñas se les permite participar.

Con sus demandas de costosos fertilizantes y pesticidas, la Revolución Verde ha expulsado a los agricultores pobres de la tierra prácticamente en todas partes donde se ha introducido, incluso en Asia, África y América Latina. Lo que le está sucediendo a Ali y a su familia es uno de los innumerables ejemplos de cómo las tecnologías concebidas por Occidente se imponen a los países subdesarrollados sin una preocupación adecuada por la sociedad, los factores políticos y las consecuencias ambientales. A largo plazo a menudo conducen a un mayor subdesarrollo y empobrecimiento tanto de la tierra como de su gente. Casi invariablemente, las principales políticas de desarrollo impuestas por el Norte han ampliado la brecha entre ricos y pobres.

Las enormes represas son otro ejemplo de una estrategia de desarrollo que causa incalculables desastres humanos y ambientales. Egipto no es la excepción. Las represas High y Aswan han hecho mucho menos de lo que se esperaba para aumentar la producción agrícola total de las llanuras aluviales del Nilo. En cambio, han privado a las llanuras de inundación del depósito estacional de limo, que antes convertía al Valle del Nilo en una de las tierras agrícolas más ricas del mundo. Hoy este limo está llenando inútilmente los depósitos detrás de las presas, reduciendo su efectividad como reservas de agua. Privados del fertilizante natural que viene con las inundaciones estacionales, los agricultores deben depender cada vez más de los fertilizantes químicos. El alto costo de los fertilizantes y pesticidas expulsa a muchos pequeños agricultores de la tierra, concentrando la tierra y la riqueza en menos manos. Para aquellos agricultores de subsistencia que permanecen, la disminución de la fertilidad del Delta significa que para producir la misma cantidad de alimentos hoy en día, las personas deben realizar el doble del trabajo y el gasto que antes de que se construyeran las represas. Lo que es más, sin las inundaciones estacionales, la temperatura climática promedio del valle del Nilo ha aumentado en un grado sofocante y poco saludable, aumentando la incidencia y las tasas de mortalidad de muchas enfermedades, especialmente la diarrea y la deshidratación.

Pero la peor consecuencia de las represas y la vasta red de canales de riego ha sido una pandemia devastadora de Bilharzia (esquistosomiasis, una enfermedad causada por un tipo de platija de sangre para la cual el huésped intermedio es un caracol de agua). En algunas comunidades, más de la mitad de la población está infectada con esta enfermedad crónica y gravemente debilitante.

Las grandes represas en todo el mundo en desarrollo han provocado el desplazamiento de los pueblos nativos, la devastación ecológica, la sofocante carga de la deuda y el aumento devastador de enfermedades que van desde Bilharzia hasta la ceguera de los ríos. Sin embargo, el Banco Mundial, el Fondo Monetario Internacional, USAID y otras agencias importantes de desarrollo continúan promoviendo estas represas gigantes. A corto plazo, benefician a unos pocos privilegiados a expensas de muchos. Pero a la larga disminuyen y nos ponen en peligro a todos.

Uno de los proyectos de represas gigantes más grandes y potencialmente más desastrosos de la actualidad, patrocinado en parte por el Banco Mundial, se encuentra en los afluentes del río Narmada en India. Para apoyar los esfuerzos de la población local para detener este proyecto de megadesarrollo equivocado, escriba a Baba Amte / Maharogi Sewa Samiti, Warora / At. & Post: ANANDWAN / Via Warora, 442 914 / Dist. Chandrapur, Maharashtra / India.

Celebrating Trude Bock’s 70th Birthday

El 21 de abril, celebramos el 70 cumpleaños de Trude Bock. La ocasión también marcó el decimosexto año de Trude coordinando el cuidado de los niños mexicanos discapacitados referidos al Área de la Bahía para recibir tratamiento (¡entre muchas otras tareas, y todo de manera voluntaria!). Nos unimos a los muchos amigos de Trude, jóvenes y viejos, para decir:

PD Ahora que Trude tiene 70 años, le hemos prometido encontrar personas que puedan asumir parte de la responsabilidad que tan bien ha llevado a cabo durante tanto tiempo. Si usted o alguien que conoce está interesado en ayudar, contáctenos.

End Matter


This issue was created by:
David Werner — Writing, Photos, and Illustrations